“De vestiging in Friesland lijkt voor sommigen onlogisch, maar eigenlijk is het heel vanzelfsprekend. De waterbehandelingssector is van oudsher namelijk al geconcentreerd in Friesland, omdat hier relatief gezien de meeste bedrijven in die branche zijn gevestigd”, vertelt Johannes Boonstra van de executive board van Wetsus, een instelling die internationale bedrijven (95) en universiteiten (19) samenbrengt ten behoeve van innovaties in waterbehandeling. “Wetsus, dat steeds meer fungeert als Europees centre of excellence, is onderdeel van de WaterCampus Leeuwarden.”

“In Friesland is door de lokale overheden al aan het eind van de jaren negentig gekozen voor een focus op watertechnologie als motor voor de kenniseconomie. Verder bouwen op waar je al goed in bent was en is het devies, en dat is voor Friesland samen te vatten als Melk en Water. Voor de universiteiten brengt de keuze voor Leeuwarden het voordeel met zich mee dat het een neutrale plek is, waardoor gedeeld eigenaarschap van de samenwerking beter mogelijk is.”

Kansen en faciliteiten

Aangezien gemeente en provincie de focus hebben op watertechnologie ontvangen relevante bedrijven er ondersteuning, vervolgt hij. “Deze faciliteiten verlagen de drempel voor innovatie heel erg en daardoor is het als waterbedrijf hier goed toeven. Er bestaan verschillende stimuleringsprogramma’s voor innovatie. Zo vind je hier bijvoorbeeld demonstratielocaties op strategische punten waar bedrijven grootschalige proeven kunnen doen volgens het zogeheten plug and play-principe. De geavanceerde maakindustrie dient inmiddels als toeleverancier voor verschillende kennisintensieve ondernemingen die zich hier hebben gevestigd. Daarnaast is er relatief veel technisch talent aanwezig, waar een groeiende behoefte aan is. Bovendien stijgen ook de kansen voor hoger opgeleiden dankzij de boost in de kenniseconomie. Inmiddels zijn er 23 bedrijven ontstaan uit Wetsus, wat werkgelegenheid creëert in de regio.”

Als vestigingsfactor voor kenniswerkers spreken ook de omgeving en de cultuur volgens hem tot de verbeelding. “De huizen zijn er relatief goedkoop en files zijn er in Friesland niet of nauwelijks. Leeuwarden bruist en is een stad in ontwikkeling (Culturele Hoofdstad in 2018). De kwaliteit van leven is hoog in Friesland.”